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ORIGENES GENÉTICOS DEL LENGUAJE

Palacio de Congresos de Valencia
Jueves, 1 de Marzo 16.00h Ponente: Julio Sanjuán

Autor

Julio Sanjuán
Prof. Titular de Psiquiatría. Facultad de Medicina. Valencia.
julio.sanjuan@uv.es

Correspondencia

julio.sanjuan@uv.es

Resumen

La polémica sobre como aparece el lenguaje en los niños es una de las mas largas y controvertidas dentro de la Psicología. A lo largo del siglo XIX y buena parte del siglo XX  se enfrentaron dos planteamientos. Los que defendían que el origen se adquiría por un proceso básico de aprendizaje (el mayor defensor de esta postura fue B.F. Skinner)  y lo que sostenían que el lenguaje era una capacidad innata que formaba parte del acervo genético del ser humano (el mayor defensor de esta postura fué y es N. Chomsky).

En el momento actual hay un consenso sobre que todo niño nace con  una capacidad innata, pero que para que esta capacidad se desarrolle es preciso la interacción con el ambiente. La cuestión es por tanto investigar en que genes reside esta capacidad innata. (De Frutos, Sanjuán. Tolosa. 2005).

Asumiendo por tanto que la capacidad del lenguaje tiene una base genética, parece también que existe un consenso en que dicha función tiene unas características complejas y que por tanto es muy probable que no resida en las variaciones de un solo gen si no  en la acción conjunta de varios de ellos. Una formula que ha dado buen resultado en la identificación de posibles genes en otros trastornos es buscar mutaciones que estén relacionadas con fenotipos extremos.

Se han descrito numerosos trastornos que afectan al lenguaje. Entre ellos, el TEL (Trastorno Especifico del Lenguaje) es la forma específica  más común que afecta al   correcto desarrollo del lenguaje. Como en otras aproximaciones al estudio de las bases genéticas de las enfermedades complejas, la búsqueda de los genes implicados en trastornos del habla y del lenguaje se inició tratando de precisar cual es el peso de la herencia en el desarrollo de estas patologías. Los estudios de agregación familiar, de concordancia en gemelos y de adopción han sido los pilares básicos para la estima del componente genético en los trastornos del habla y del lenguaje. En las dos últimas décadas se ha evidenciado la importancia de los factores genéticos en esta etiología tanto en estudios de agregación familiar, como de gemelos y de adopción. Pero estos estudios avanzan muy poco sobre la naturaleza de los genes implicados.

Un primer camino para llegar a la identificación de los genes implicados son los estudios de ligamiento, los cuales nos permiten detectar a lo largo de los cromosomas, en que sitios  o regiones cromosómicas se encuentran genes asociados a dicha patología. En el caso del TEL se han realizado numerosos estudios de ligamiento con resultados muy consistentes para una serie de loci. Así, se ha encontrado ligamiento en 13q21, 16q24, 19q13 7q31.
Pero sin duda el mayor avance en este campo se ha producido con el descubrimiento de la implicación del gen FOXP2 en un trastorno del habla.

El FOXP2

En 1990, Hurst et al. publicaron el caso de una familia inglesa (KE), de tres generaciones, la mitad de cuyos miembros estaba afectado por trastornos graves en el habla y el lenguaje. Lo que la tenía de especial esta familia, es que el patrón de herencia del trastorno se ajustaba inequívocamente a un patrón de herencia autosómica dominante. Once años después Lai et al. (2001) consiguieron el aislamiento e identificación del gen y de la mutación que producía la anomalía del habla. Identificó el FOXP2, como el gen que al mutar causa las disfunciones lingüísticas en los miembros afectados de la familia KE. Por primera vez se encuentra un gen que afecta directamente a la capacidad de lenguaje, y por tanto que puede tener un papel central en los mecanismos neurales implicados en el desarrollo del habla y del lenguaje.

Respecto a la familia KE todos lo miembros afectados llevaban un cambio G/A en el exon 14. Este cambio da lugar a la sustitución en el aminoácido 553 de una arginina por una histidina y se localiza dentro del dominio fokhead, esencial para la unión al DNA de la proteína FOXP2. En concreto, todos los individuos afectados eran heterocigotos para este cambio, mientras que los individuos sanos eran homocigotos para el alelo normal.

Seis años después del descubrimiento de esta mutación en el FOXP2 ha habido numerosos estudios sobre este gen. Los resultados mas relevantes son:

  • El FOXP2 ha sido uno de los pocos genes que se expresan en el cerebro y que todo indica que ha sido sometido a selección positiva en el proceso de aparición  del Homo sapiens.
  • Se expresa en áreas cerebrales implicadas en el lenguaje.
  • Los miembros afectos de la familia KE tiene  alteraciones estructurales y funcionales demostradas con técnicas de neuroimagen en las áreas del lenguaje.
  • Los ratones knockout para el FOXP2 demuestran una ausencia de emisión de vocalizaciones ultrasónicas al nacimiento.
  • En conjunto, parece que hay un consenso en que el FOXP2 esta implicado en el desarrollo del sistema motor implicado en la coordinación motora necesaria para el aprendizaje del habla.

Las principales interrogantes que se plantean en la actualidad sobre el FOXP2 son:

  1. ¿Hay otras alteraciones del lenguaje aparte de las que aparecen en la familia KE estar relacionadas con la mutación en este gen?
  2. ¿Podrían otros polimorfismos del FOXP2 estar relacionados con las bases genéticas de otras patologías del lenguaje?

Hasta la fecha hay algo mas de una docena de estudios que se han concentrado sobre todo en el autismo y en el TEL y los resultados son controvertidos. La variabilidad de los resultados podría explicarse por las diferencias en la caracterización del fenotipo.

Nuestro grupo ha realizado los primeros estudios del FOXP2 en una patología tradicionalmente  relacionada con el lenguaje, la esquizofrenia. (Sanjuán et al 2005) Nuestros  últimos resultados  (Sanjuán et al 2006) sugieren que algunas variaciones de este gen podrían estar implicados en la intensidad y la frecuencia de las alucinaciones auditivas en estos pacientes.

Estamos realizando también un estudio de seguimiento en una muestra de 320  niños genotipados desde el nacimiento. Este estudio está todavía en fase de recogida de datos pero confiamos tener resultados preliminares en los próximos meses.

Bibliografía

  • Lai, C. S., Fisher, S. E., Hurst, F. et al . A forkhead-domain gene is mutated in a severe speech and language disorder. Nature 413 (6855):519-523, 2001.
  • De Frutos R, Sanjuán J Tolosa A. Orígenes y genética del lenguaje. En Sanjuán J. y Cela Conde  C.CJ La profecía de Darwin. Ars medica Barcelona 2005.
  • Hurst, J. A., Baraitser, M., Auger, E. F. et al  An extended family with a     dominantly inherited speech disorder. Dev. Med. Chil. Neurol. 32: 352-55, 1990.
  • Sanjuan, J.; Tolosa, A.; Gonzalez, J. C.; Aguilar, E. J.; Molto, M. D.; Najera, C., and de Frutos, R. FOXP2 polymorphisms in patients with schizophrenia. Schizophr Res. 2005 Mar 1; 73(2-3):253-6.
  • Sanjuan, J.; Tolosa, A.; Gonzalez, J. C.; Aguilar, E. J.; Perez-Tur, J.; Najera, C.; Molto, M. D., and de Frutos, R. Association between FOXP2 polymorphisms and schizophrenia with auditory hallucinations. Psychiatr Genet. 2006 Apr; 16(2):67-72.
 
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